隣の恒星系に地球類似の惑星が⁉ 星空の下で子供に語れる宇宙人の話

ひまつぶし系記事
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【はじめに】

宇宙人っているんだろうか…」

夜空を眺めながら、或いは SF 映画などを観ながら、誰しも一度は考えたことがあるのではないでしょうか。

テクノロジーの発展とともに未知なる宇宙が少しづつ解明されていく中で、著名な学者さん達も今ではそのほとんどが宇宙人肯定派のようです。

「宇宙人」の存在をアレコレ考える上で、まず知っておくべきは宇宙の広さと星の数でしょう。

何もない真っ暗な宇宙空間をフワフワ漂っているだけの宇宙人はさすがに考えにくく、存在するならば、やはりどこかの「星」に拠点を置いてるかと思われます。

というわけで、まずは「星」というモノをザックリと考察してみましょう。

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星(恒星・惑星・衛星)とは

「星」というと、ほとんどのヒトは夜空に煌めく無数の点々を思い浮かべるだけではないでしょうか。

確かに間違いではありませんが、宇宙人に思いを馳せるにあたって「星」というモノについてもう一歩理解を深めておけばより一層イマジネーションを膨らませることができるかもしれません。

星は夜にしか見えないものと思っているヒトが多いかもしれませんが、昼間でも肉眼で見える(というか見てはいけない)星が一つだけあるのをご存じでしょうか?

そう、「太陽」 です。

実は夜空に輝く星々もそのほぼ全てが太陽の仲間で、いわゆる「恒星」と呼ばれるものです。

恒星は俗に「親星」 などと呼ばれ、自ら熱と光を放つ強烈なエネルギーの塊です。

恒星の中でも一定以上の大きさのものは、寿命が尽きた後、世にも恐ろしいブラックホールへと生まれ変わります。

画像:イメージ

我々の太陽系では太陽が「親」、その周囲を回っている地球や火星などが「子」ってわけですね。

そして更に「子」の周囲を回っている「孫」がいる場合もあり、地球でいえば「月」がそれに該当します。

「子」=「惑星」、「孫」=「衛星」と呼ばれ星のほとんどは「恒星」「惑星」「衛星」のどれかに分類されます。(中には彗星・小惑星・準惑星・浮遊惑星などといったマイナー選手もいてますが、それはさておき…)

サイズも、恒星 → 惑星 → 衛星 、の順に小さくなるのが普通で恒星を親とした一つの家族といえましょう。

恒星の、大きさ、温度、明るさ、などは個体によって様々ですが、太陽の大きさについていえばその直径は地球の 109 倍もあるそうです。

ちなみに 2020年現在、確認されている最大の恒星は「たて座 UY 星」と呼ばれるものでその直径は太陽の 1700 倍もあるそうです。

つまりは地球の 18 万 5300 倍

仮にその中心を太陽のポジションに置くと土星の公転軌道の近くにまで達するそうですが、もはやデカすぎてよく分かりません。

地球からはあまりにも離れているため残念ながら肉眼では見えないようです。

惑星の種類

ところで「惑星」というとイメージ的に地球と同じく岩石のしっかりした地面がありそうに思えますが、実はすべてがそうではありません。

太陽系でいえば 、木星土星天王星海王星の 4 惑星は岩石のないガスや氷の塊で、このことを知らないヒトは意外に多いようです。

地球のような「岩石惑星」に対してこうした惑星は「ガス惑星」「氷惑星」などと呼ばれ、もし地面のないガス惑星に宇宙人が存在しているならば「足」といったものはどこにも見当たらないことでしょう。

「星」というモノをザックリ説明すればだいたいこんな感じです。

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地球から最も近い恒星

それでは我々のおうち「太陽系」を抜け出して、ちょっとお隣のおうちを訪ねてみましょう。

とはいえ今の技術じゃお隣のおうちにすらそう簡単には辿り着けません。

一番近いお隣のおうち、恒星「プロキシマ・ケンタウリ」ですら光の速度で 4 年以上もかかってしまうのです。

「1 光年」とは光が 1 年かけてやっと到達できる距離のことなので、お隣のおうちまでの距離は約 4 光年ということになります。

時速 300㎞ の新幹線で約 1500 万年、惑星間探査機【ボイジャー 1 号】の凄まじいスピードをもってしても 到達に 7 万年以上もかかるそうで、こちらもピンときませんね。 

1977 年に打ち上げられたボイジャー 1 号は、木星や土星など様々な調査を終えた後、2012 年には史上初めて太陽圏を抜け、2020 年現在は地球から 222 億キロ付近(地球から光の速さで 20 時間程度)の恒星間空間を秒速 17㎞ で猛進しているそうです。

宇宙人へ向けたメッセージレコードとともに…

画像:イメージ

ちなみに光の速さだと「月」までは約 1 秒「太陽」までは約 8 分で到達できます。
言い換えれば「月」の姿は 1 秒前の姿、「太陽」の姿は  8分前の姿で、仮に太陽が一瞬で消滅してもその後約 8 分間だけは地球に暖かい光を届けてくれるってことです。

実際夜空に煌めく無数の星々の中には遥か昔に消滅してて、すでに存在しない星もたくさんあります。
今現実に見えている以上どの星が消滅しているのか、どれくらいの星が消滅しているのかなど誰にもわからないことですが、どのような星にも寿命だけはあるのでそうした結論になるのです。
さらに言うと、10 光年先に文明の超発達した星 & 宇宙人がいたとして、もし地球人の一人一人が観察できるほどの超高精度な望遠鏡もあるとするならば、それを覗く彼らの目に見えているのは 10 年前の若々しいアナタってことです。
宇宙ってホント不思議な世界ですね。

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夜空の星はほんの一部

夜空を見上げ、息を飲むような満天の星空に感動を覚えた方も多いかと思われますが、所詮肉眼で見えているもののほとんどは「天の川銀河」の中の恒星のほんの一部で、天の川銀河に属するすべての恒星は 1000 億個 とも 2000 億個 とも言われています。

そして、これはあくまで「恒星」の数であって、それら一つ一つに従属する「惑星」や「衛星」の数を加えると天の川銀河だけとってもいかに星の数が多いかお分かり頂けるでしょう。

太陽系外の「惑星」や「衛星」については自ら光を放っていないことから長年観測不能とされていましたが、近年高性能な望遠鏡と特殊な観測法によって次から次へと惑星が発見されております。

画像:天の川銀河(イメージ)

発見された地球そっくりの惑星

お隣の恒星、プロキシマ・ケンタウリにも惑星「プロキシマ b」が発見され地球類似の惑星ということで近年注目を集めています。

地球の 1.3 倍の大きさで質量はほぼ同だそうな。

11.2 日で、恒星プロキシマ・ケンタウリ」を 1 周するそうです。

はやっ !

画像:Wikipedia より

様々な観測データから「プロキシマ b」はこうした光景が想像されております。

いつの日か到達できるようになればいいですね。

画像:Wikipedia より

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最後に

ひと昔前までは「宇宙 = 天の川銀河のみ」が定説だったようですが、今では銀河の数は観測可能な範囲だけでも約 2 兆個と推定されています。

1 億 × 20000 個です。

度肝を抜かれますね。

我々の「天の川銀河」は特別巨大なものでもないですが、それでも端から端までの距離は約 10 万光年もあります。

光のスピードでも 10 万年 かかります。

その途方もないエリアに数千億個の恒星、プラスその何倍もの惑星や衛星…

更に宇宙にはそういった銀河が 2 兆個…

しかも観測可能な範囲というレベルで…


宇宙の話しはキリがないのでもうこの辺にしておきましょう。

果てしない広さやカウント不能な星の数など、ある程度は宇宙の姿がイメージできたかと思われます。

姿形はどうあれ、地球以外にも生命体が存在するのはもはや当然だとは思いませんか ?


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※ 執筆時のものですので変動あるかもしれません。

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